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Toast baute ein 30-Milliarden-Greenback-Geschäft auf, indem es sich den Silicon Valley VCs widersetzte

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Chris Comparato, CEO, Börsengang von Toast, Inc. an der New Yorker Börse am 22. September 2021.

Quelle: NYSE

Kurz nachdem er 2011 das Softwareunternehmen Endeca für über 1 Milliarde US-Dollar an Oracle verkauft hatte, rief Steve Papa Bessemer Venture Partners mit einem heißen Tipp an. Er sagte, drei seiner besten Ingenieure arbeiteten an etwas Neuem, das Bessemer, das zuvor Endeca unterstützt hatte, verrückt wäre, es nicht zu finanzieren.

Kent Bennett, der ein Junior Associate beim Endeca-Deal gewesen war, nahm den Anruf entgegen. Er sagte Papa, dass im Büro der Firma in Boston ein Platz frei sei, den seine Leute nutzen könnten. Aber Bennett wusste, dass er seine Firma, eine der größten und erfolgreichsten in der Risikokapitalbranche, nicht dazu bringen konnte, drei Ingenieuren mit einem nicht näher bezeichneten Projekt einen Scheck auszustellen.

“Ich sagte: ‘Nun, schick sie einfach hierher und sie können hier rumhängen, bis sie es herausfinden'”, sagte Bennett gegenüber CNBC und erinnerte sich an sein Gespräch mit Papa.

Aus den drei Jungs und einigen Büroräumen wurde schließlich Toast, ein Anbieter von Software und Hardware für Restaurants, der am Mittwoch sein Debüt an der New Yorker Börse feierte und den Tag mit einer Marktkapitalisierung von über 31 Milliarden US-Dollar schloss. (Es ist seitdem auf 28 Milliarden US-Dollar gesunken.) Die drei Mitbegründer – Steve Fredette, Aman Narang und Jonathan Grimm – sind Milliardäre und bleiben Top-Manager des Unternehmens.

Fredette, Narang und Grimm haben mittlerweile rund 2.200 Mitarbeiter. Sie nennen sie Toaster.

Bessemer investierte schließlich 2015 in Toast und Bennett trat dem Vorstand bei. Aber obwohl es einer der größten Inhaber mit einem Anteil von über 12% ist, wären die Renditen viel höher gewesen, wenn Bessemer früher eingestiegen wäre.

Bennett sagte einem seiner Partner, er habe beim Passieren einen “massiven Fehler” gemacht. Es war nicht nur Bessemer. Risikokapitalgeber wollten nichts mit der Gastronomie zu tun haben, wo die Margen niedrig und die Budgets notorisch knapp sind.

Also füllte Papa Anfang 2013 die anfängliche Lücke, indem er 500.000 US-Dollar seines eigenen Geldes in das Start-up seiner Freunde investierte.

„Ich sagte: ‚Leute, das ist nicht mein Platz, aber ihr habt mir geholfen, erfolgreich zu sein, und das verdanke ich euch‘“, sagte Papa, der bis vor kurzem im Vorstand von Toast war, in einem Interview nach dem Börsengang. “Ich wollte ihnen auf jeden Fall helfen. In diesem Fall bedeutete es Kapital, sie in Gang zu bringen. Haben wir damals die Form verstanden? Nein.”

Papas Investition kann heute in Milliarden gemessen werden. Zum Handelsschluss am Freitag beträgt sein Anteil von 12% an Toast 3,1 Milliarden US-Dollar, angehäuft aus der Anfangsinvestition und der Folgefinanzierung. Er kontrolliert etwas weniger als Bessemer, der Toast-Aktien im Wert von 3,3 Milliarden US-Dollar besitzt, nachdem er zwischen 2015 und Anfang 2020 etwas mehr als 100 Millionen US-Dollar investiert hatte.

Kein “Westküsten-Vergehen”

Gründungsgeschichten von Start-ups gehören zum Gefüge der Technologiebranche. Apple und Google begannen bekanntlich in Silicon Valley Garagen, Facebook wurde von einem Harvard-Aussteiger aufgebaut, und PayPal kam durch eine unangenehme Zusammenarbeit zwischen Elon Musk und Peter Thiel zusammen und enthielt eine erschöpfende Liste von Ingenieuren, die später weitere Milliarden bauen würden -Dollar-Unternehmen.

Dank Programmen wie Y Combinator, der sich in den letzten zehn Jahren zu einer Unicorn-Fabrik entwickelt hat, sind die Geschichten im Silicon Valley zunehmend formelhafter geworden. Der Start-up-Inkubator hat dazu beigetragen, Dropbox, Airbnb, Stripe, DoorDash, Coinbase und Instacart hervorzubringen und dient als direkter Weg zu Treffen mit den führenden Risikokapitalgebern.

Toast wurde auf der anderen Seite des Landes und eine Welt weit entfernt geboren. Die Gründer lebten in der Gegend von Boston und hatten keine Pläne, sie zu verlassen. Boston war in einer früheren Ära ein Venture-Hub gewesen, aber die Dynamik hatte sich ins Silicon Valley verlagert, wo all die großen Exits stattfanden. Bessemer hat an beiden Standorten Büros.

Papa sagte, ein VC aus der Bay Area habe Interesse an dem Pitch für Toast gezeigt, sagte aber, er wolle nicht in ein Flugzeug steigen.

Fredette, die Präsidentin von Toast, sagte, dass die Wurzeln des Unternehmens an der Ostküste letztendlich zu einem Vorteil wurden, weil es “ein wenig ungezwungen durch die traditionelle Weisheit des Wachsens, Wachsens, Wachsens” sein könnte.

„Wir haben immer über die Offensive an der Westküste gesprochen, was ein Hype um die Substanz war“, sagte Fredette am Mittwoch in einem Interview der NYSE. “Ostküste wäre Substanz zuerst und nicht genug Hype.”

Die Gründer streuten eine gesunde Portion Naivität ein. Fredette sagte, sie seien so unerfahren mit Fundraising und Geschäften im Allgemeinen, dass er und Narang, der Chief Operating Officer, bei Investorentreffen oft miteinander diskutierten.

Die ursprüngliche Idee für Toast entstand aus all den Stunden, die Fredette, Narang und Grimm in Bostoner Bars, Cafés und Restaurants verbrachten, um herauszufinden, was sie bauen sollten. Nachdem sie eines Tages eine besonders lange Wartezeit auf den Scheck hatten, dachten sie, ein Problem gefunden zu haben, das durch die Zahlung des Schecks über ihr Smartphone behoben werden könnte – wenn nur die Technologie vorhanden wäre.

Sie entwickelten eine App und starteten sie 2012 mit Firebrand Saints, einer Bar, die sie in Cambridge besuchten. Die App bot Kunden die Möglichkeit, einen Tab im Restaurant zu starten und eine Kreditkarte zu verknüpfen.

“Früher sind wir oft nach der Arbeit dorthin gegangen, um einen Burger und ein Bier zu holen”, sagte Fredette.

Als sie langsam in der Region expandierten, meldeten sie sich bei Dwelltime an, einem Café in Cambridge.

Hier konnte Bennett das Produkt vorführen. Die Transaktion ist durchgelaufen. Dennoch hatte Bennett Angst davor, Geld in ein Unternehmen zu stecken, das versuchte, etablierte Point-of-Sale (POS)-Anbieter wie Micros, das Oracle 2014 für 5,3 Milliarden US-Dollar gekauft hatte, und NCR zu übernehmen.

“Für mich klang es wie ein Selbstmordkommando”, sagte Bennett und erinnerte sich daran, dass er den Gründern gesagt hatte, dass sie fünf Jahre brauchen würden, um etwas tragfähiges aufzubauen. “Diese Legacy-Systeme waren alt und mühsam, aber es waren 50.000 Funktionen in einer wirklich komplexen Roadmap.”

In der Zwischenzeit würde Papa bald durch das Land fliegen und versuchen, neue Geschäftsabschlüsse zu erzielen und Talente zu rekrutieren.

An einen Ort ging er nicht: Die Bay Area.

„Wir haben uns bewusst dafür entschieden, keine Vertreter ins Silicon Valley zu entsenden“, sagte Papa. Solange potenzielle Konkurrenten das Produkt nicht in Aktion sahen, könnten sie es weiterhin “arrogant abtun”, sagte er.

Stattdessen reiste Papa zu Orten wie Grand Rapids, Michigan, wo ein 124 Jahre altes Unternehmen namens Gordon Food Service ansässig ist. Gordon verteilte Lebensmittel an Restaurants im ganzen Land und wurde ein wichtiger Vertriebspartner für Toast.

“Wir haben uns auf die Mitte des Landes konzentriert, die meistens übersehen wurde”, sagte Papa.

Toast entwickelte sich schnell von einer relativ einfachen mobilen App bei Firebrand Saints und einigen anderen Orten zu einem umfassenderen Back-End-Restaurantsystem, das Android-Tablets als Terminals verwendet. Damals waren iPads das weit überlegene Produkt und wurden von lebhaften Start-ups wie Revel Systems verwendet.

Toast entschied sich für Googles Open-Source-Android-Technologie, die es dem Unternehmen ermöglichte, seine eigene Hardware zu entwickeln und Software anzupassen, anstatt auf das geschlossene System von Apple beschränkt zu sein.

Toast-Point-of-Sale-System

Toast

Ende 2015 beschäftigte Toast bis zu 170 Mitarbeiter, erzielte einen Umsatz in Millionenhöhe und wurde in Tausenden von Restaurants eingesetzt, darunter Costa Vida, eine mexikanisch geprägte Kette mit 75 Standorten, und Beach Hut Deli mit 40 Standorten im Westen Küste. Chris Comparato, ein weiterer Alaun von Endeca, war gerade als CEO hinzugekommen.

Zu diesem Zeitpunkt wagte Bessemer schließlich den Sprung und führte eine 30-Millionen-Dollar-Runde zusammen mit Googles Venture-Arm mit einer Bewertung von etwa 100 Millionen US-Dollar an. Bennett sagte, der große Schritt, der sein Denken geändert habe, sei Toasts Vorstoß in die Zahlungen. Als vollständiger POS-Anbieter, der bei jeder Transaktion im System einen Anteil erhielt, hatte Toast endlich ein Volumengeschäft mit einer konsistenten und profitablen Einnahmequelle.

Sie nutzten die Marge aus der Zahlungsabwicklung, um die Softwareentwicklung zu unterstützen, sagte Bennett, und das Geschäftsmodell funktionierte eindeutig. In einem Memo an die Firma im Dezember 2015 schrieb Bennett, dass “wir besorgt zugesehen haben, als das Team offensichtlich auf den Produktmarkt passte, aber darauf achtete, mehr Eigenkapital zu beschaffen.”

Um an den Cap-Tisch zu kommen, hatte Bennett monatliche Abendessen mit den Gründern, um sie davon zu überzeugen, Bessemers Geld zu nehmen. Er erinnerte sich auch daran, Felda Hardymon, seiner Mentorin in der Firma, gesagt zu haben: “Ich denke, dies wird das größte Geschäft sein, das Boston je gesehen hat.”

Papa machte ähnliche Verlautbarungen, als er versuchte, Investoren anzulocken. In einer Präsentation vom Juni 2015 schrieb er auf einer Folie, dass Toast „das Potenzial habe, das nächste Uber oder Airbnb im Wert von vielen Milliarden zu werden“ und dass es „das Potenzial habe, einen Exit von mehr als 10 Milliarden US-Dollar aufzubauen“.

“Aus Fairness gegenüber VCs haben viele Leute solche Sachen auf Folien geschrieben”, sagte Papa. “Wir haben einen Survivorship-Bias.”

Bessemer war sehr optimistisch, aber es hätte nie vorhergesagt, dass Toast so viel wert sein würde. In Bennetts Memo legte er mögliche Ergebnisse dar und wie viel die Firma in jedem Fall erhalten würde. Das Off-the-Chart-Szenario „geht einfach verrückt“ würde ein Unternehmen von 8,3 Milliarden US-Dollar und eine Rendite von 700 Millionen US-Dollar für Bessemer bescheren.

“Oh mein Gott, wir werden es verlieren”

Der Wachstumskurs von Toast in den nächsten über vier Jahren war so dramatisch, dass das Unternehmen im Februar 2020 400 Millionen US-Dollar bei einer Bewertung von 5 Milliarden US-Dollar einsammelte. Der Jahresumsatz war auf 665 Millionen US-Dollar angestiegen, hauptsächlich aus Zahlungstransaktionsgebühren. Toast wurde von einem 10-jährigen Bullenmarkt in der Technologiebranche unterstützt, der astronomische Bewertungen für Unternehmen auf der ganzen Linie aufweist.

Einen Monat nach dieser Mega-Finanzierungsrunde brach fast alles zusammen.

Die Covid-19-Pandemie enthüllte sofort das eklatante Risiko von Toast: die Abhängigkeit von einer einzigen Branche. Da sich die Infektionen schnell ausbreiteten, verzeichneten Restaurants im ganzen Land im März einen Umsatzrückgang um 80 %, was das Geschäft von Toast zum Erliegen brachte.

Das Bargeld schwand schnell und Toast musste im April etwa 50 % seiner Belegschaft abbauen, wodurch etwa 1.300 Arbeitsplätze gestrichen wurden.

„Angesichts der begrenzten Transparenz darüber, wie schnell sich die Branche erholen könnte, und angesichts eines langsameren Wachstums als erwartet befinden wir uns jetzt in der nicht beneidenswerten Position, unseren Personalbestand zu reduzieren“, schrieb Comparato in einem Blogbeitrag, in dem der Stellenabbau angekündigt wurde.

Auf Vorstandsebene setzte Panik ein.

“Wir haben sofort gesagt, dass wir eine Menge Kapital verbrennen und unser Geschäft aufgeben, wenn wir jetzt nichts unternehmen”, sagte Bennett. “Ich erinnere mich, dass ich jeden Tag dachte, ‘Oh mein Gott, wir werden es verlieren.'”

Noch schockierender war die Geschwindigkeit des Rebounds.

Restaurants öffneten ihre Türen wieder für Speisen zum Mitnehmen und im Freien und führten eine Reihe neuer Technologien ein, um kontaktlose Bestellungen und mobiles Bezahlen zu ermöglichen.

Das POS-System von Toast wurde um Bestandsverwaltung, Gehaltsabrechnung und Menüsteuerungen für mehrere Standorte erweitert, die alle die Arbeit eines Managers vereinfachen. Was Restaurants jedoch wirklich brauchten, war eine App zum Mitnehmen, die mit ihrem bestehenden System synchronisiert wurde, und eine Möglichkeit für Gäste und Kellner, den Kontakt einzuschränken.

Daher wandten sie sich an Toast, um neuere Produkte wie Benachrichtigungen am Straßenrand zum Mitnehmen, Pauschallieferungen und mobile Software zu erhalten, die Bestellungen und Zahlungen über ihre Geräte ermöglichte.

Bis zum dritten Quartal konnte der Umsatz gegenüber dem Vorjahr wieder gesteigert werden. Und im gesamten Jahr 2020 stieg der Umsatz um mehr als 20 % auf 823,1 Millionen US-Dollar. Die Mitarbeiterzahl ist wieder in der Nähe des Vor-Covid-Niveaus.

Bennett sagte, dass Toast während der Pandemie zu einer Verbrauchermarke geworden sei. Er weiß es, weil seine Freunde ihm von ihren Erfahrungen in Restaurants mit mobilen Zahlungen mit dem Toast-Logo erzählen.

Toast mobile Zahlungen

Toast

“Ich habe dieses Jahr wahrscheinlich drei Dutzend SMS von Freunden bekommen, die sagten: ‘Das ist das Stück Brot von deinen T-Shirts'”, sagte Bennett.

Genau diese Idee inspirierte die Gründer acht Jahre zuvor, lange bevor die Technologie dafür existierte. Narang sagte am Mittwoch, “wir waren einfach zu früh” und das Unternehmen habe sich “der Kreis geschlossen”.

Sogar Bennett war überrascht, wie viele Restaurants es jetzt verwenden.

Nach einem kürzlichen Essen bei Pammy’s in Cambridge wartete Bennett eine Weile auf den Scheck. Nachdem er schließlich mit Karte bezahlt hatte, bemerkte er den QR-Code auf der Quittung. Hätte er es gescannt, wäre die Toast-Zahlungsoption auf seinem Telefon aufgetaucht.

“Es hätte mich viel früher da rausgeholt”, sagte er.

Papa hört auch von Freunden, darunter auch von denen, die sich nie hätten vorstellen können, dass das von ihm vor fast einem Jahrzehnt gegründete Restaurant-Tech-Start-up fast 30 Milliarden Dollar wert sein würde.

„Ich erinnere mich, dass Sie mir genau erzählt haben, wie sich das alles eines Tages beim Mittagessen auf dem Kendall Square abspielen würde“, schrieb ihm ein Freund am Donnerstag eine E-Mail. “Aber ich erinnere mich nicht, dass Sie den Teil über die Pandemie erwähnt haben. Wie auch immer, eine ziemliche Erfolgsgeschichte.”

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